Comment les chats deviennent-ils bicolores ?

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© oliviahappyland

Les chats et les chevaux pie (noir et blanc) acquièrent leurs couleurs lors de la gestation. Mais quelle est la cause exacte de cette pigmentation ? Des chercheurs des universités de Bath et d’Edimbourg ont observé l’agissement des cellules de pigmentation chez les souris, et ont découvert que celles-ci évoluent et se multiplient de façon aléatoire lors des étapes primitives du développement de l’embryon, au lieu de suivre des « instructions ».

Publiées le 6 janvier dans la revue Nature Communications, les données de cette étude contredisent une théorie jusqu’alors prédominante, expliquant l’apparition de la couleur pie chez certains animaux en raison de la lenteur de déplacement des cellules pigmentaires, pas assez rapides pour atteindre toutes les parties de l’embryon avant qu’il n’atteigne son terme. En réalité, il semblerait qu’il n’existe aucune communication élaborée entre les cellules, leur indiquant dans quelle direction particulière il leur faudrait se diriger. « La couleur pie peut apparaître à cause d’un gène défectueux appelé « kit », explique Christian Yates, biologiste mathématicien à l’université de Bath et co-directeur de l’étude. « Ce que nous avons découvert va contre les intuitions. Jusqu’à présent, on pensait que le gène défectueux ralentissait les cellules, mais il semblerait qu’il diminue plutôt la vitesse à laquelle elles se multiplient. Il y a trop peu de cellules pigmentaires pour que celles-ci couvrent toute la peau de l’animal, c’est la raison pour laquelle il se retrouve souvent avec le ventre blanc. En plus de ce fameux gène, il y en a d’autres qui peuvent générer la couleur pie. Le modèle mathématique peut d’ailleurs expliquer ces colorations sans impliquer de gènes. »

(source : NewStat, 25 janvier)

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